Cómo responder al COVID-19, por Bill Gates

| March 3, 2020 | Artículos

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Y prepararse para la próxima epidemia, también.

Para resolver el problema del coronavirus y evitar que vuelva a ocurrir, el empresario informático estadounidense Bill Gates, fundador de la icónica Microsoft, se sumó a la lucha brindando ayuda económica a China. Pero no solo hizo eso, sino que también plantea posibles soluciones para erradicarlo.

En cualquier crisis, los líderes tienen dos responsabilidades igualmente importantes: resolver el problema inmediato y evitar que vuelva a suceder. La pandemia del COVID-19 es un excelente ejemplo. El mundo necesita salvar vidas ahora, al tiempo que mejora la forma en que respondemos a los brotes en general. El primer punto es más urgente, pero el segundo tiene consecuencias cruciales a largo plazo.

El desafío a largo plazo -mejorar nuestra capacidad para responder a los brotes- no es nuevo. Los expertos mundiales en salud han estado diciendo durante años que otra pandemia que rivaliza con la velocidad y la gravedad de la epidemia de influenza de 1918 no era una cuestión de si, sino de cuándo. La Fundación Bill y Melinda Gates ha comprometido recursos significativos en los últimos años para ayudar al mundo a prepararse para tal escenario.

Ahora, además del desafío perenne, enfrentamos una crisis inmediata. La semana pasada, el COVID-19 comenzó a comportarse de manera muy parecida al patógeno de “la única del siglo” que nos preocupaba. Espero que no sea tan malo, pero debemos asumir que lo será hasta que sepamos lo contrario.

Hay dos razones por las cuales el COVID-19 es una amenaza. Primero, puede matar a adultos sanos además de personas mayores con problemas de salud existentes. Los datos hasta ahora sugieren que el virus tiene un riesgo de mortalidad de alrededor del 1%; esta tasa lo haría varias veces más grave que la influenza estacional típica y lo ubicaría en algún lugar entre la pandemia de influenza de 1957 (0,6%) y la pandemia de influenza de 1918 (2%).

En segundo lugar, el COVID-19 se transmite de manera bastante eficiente. La persona infectada promedio propaga la enfermedad a otras dos o tres. Esa es una tasa de aumento exponencial. También existe una fuerte evidencia de que puede ser transmitida por personas que están levemente enfermas o que aún no muestran síntomas. Esto significa que el COVID-19 será mucho más difícil de contener que el Síndrome Respiratorio del Medio Oriente o el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SRAS), que solo se transmitieron por aquellos que mostraban síntomas y se transmitieron de manera mucho menos eficiente. De hecho, el COVID-19 ya ha causado 10 veces más casos que el SARS en solo una cuarta parte del tiempo.

La buena noticia es que los gobiernos nacionales, estatales y locales y las agencias de salud pública pueden tomar medidas en las próximas semanas para frenar la propagación del COVID-19.

Por ejemplo, además de ayudar a sus propios ciudadanos a responder, los gobiernos donantes deberían ayudar a los países de bajos y medianos ingresos a prepararse para esta pandemia. Los sistemas de salud en muchos de estos países ya están debilitados y un patógeno como el coronavirus puede sobrepasarlos rápidamente. Y los países más pobres tienen poca influencia política o económica, dado el deseo natural de los países más ricos de poner a su propia gente primero.

“Al ayudar a los países de África y Asia del Sur a prepararse ahora, podemos salvar vidas y también retrasar la circulación mundial del virus”.

Al ayudar a los países de África y Asia del Sur a prepararse ahora, podemos salvar vidas y también ralentizar la circulación mundial del virus. Una parte importante del compromiso que Melinda y Bill Gates hicieron recientemente para ayudar a impulsar la respuesta global al COVID-19, que podría totalizar hasta $100 millones, se centra particularmente en los países en desarrollo.

El mundo también necesita acelerar el trabajo sobre tratamientos y vacunas para el COVID-19. Los científicos pudieron secuenciar el genoma del virus y desarrollar varias candidatas a vacunas prometedoras en cuestión de días, y la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations ya está preparando hasta ocho candidatos de vacunas prometedoras para ensayos clínicos. Si una o más de estas vacunas resultan seguras y efectivas en modelos animales, podrían estar listas para ensayos a gran escala a partir de junio. El descubrimiento de fármacos también puede acelerarse recurriendo a bibliotecas de compuestos que ya han sido probados para seguridad y aplicando nuevas técnicas de detección, incluido el aprendizaje automático, para identificar los antivirales que podrían estar listos para ensayos clínicos a gran escala en semanas.

Todos estos pasos ayudarían a abordar la crisis actual. Pero también necesitamos hacer cambios sistémicos más grandes para que podamos responder de manera más eficiente y efectiva cuando llegue la próxima epidemia.

Es esencial ayudar a los países de bajos y medianos ingresos a fortalecer sus sistemas de atención primaria de salud. Cuando construyes una clínica de salud, también estás creando parte de la infraestructura para combatir epidemias. Los trabajadores de salud capacitados no solo dan vacunas; también pueden monitorear los patrones de enfermedades, sirviendo como parte de los sistemas de alerta temprana que alertarán al mundo sobre posibles brotes.

El mundo también necesita invertir en la vigilancia sanitaria, incluyendo una base de datos de casos a la que las organizaciones relevantes puedan acceder instantáneamente y reglas que requieran que los países compartan su información. Los gobiernos deben tener acceso a listas de personal capacitado, desde líderes locales hasta expertos mundiales, que estén preparados para enfrentar una epidemia de inmediato, así como a listas de suministros que se almacenarán o redirigirán en caso de emergencia.

Además, necesitamos construir un sistema que pueda desarrollar vacunas y antivirales seguros y efectivos, obtener su aprobación y administrar miles de millones de dosis dentro de unos meses después del descubrimiento de un patógeno de rápido movimiento. Ese es un desafío difícil que presenta obstáculos técnicos, diplomáticos y presupuestarios, además de una asociación exigente entre los sectores público y privado. Pero todos estos obstáculos pueden superarse.

Uno de los principales desafíos técnicos para las vacunas es mejorar las viejas formas de fabricación de proteínas, que son demasiado lentas para responder a una epidemia. Necesitamos desarrollar plataformas que sean previsiblemente seguras, para que las revisiones regulatorias puedan realizarse rápidamente, y que faciliten a los fabricantes producir dosis a bajo costo y a gran escala. Para los antivirales, será necesario un sistema organizado para detectar los tratamientos existentes y las moléculas candidatas de manera rápida y estandarizada.

Otro desafío técnico implica construcciones basadas en ácidos nucleicos. Estas construcciones pueden producirse dentro de las horas posteriores a la secuenciación del genoma de un virus; ahora necesitamos encontrar formas de producirlos a escala.

Además de estas soluciones técnicas, necesitaremos esfuerzos diplomáticos para impulsar la colaboración internacional y el intercambio de datos. El desarrollo de antivirales y vacunas implica ensayos clínicos masivos y acuerdos de licencia que cruzarían las fronteras nacionales. Deberíamos aprovechar al máximo los foros mundiales que pueden ayudar a lograr un consenso sobre las prioridades de investigación y los protocolos de prueba para que las vacunas y antivirales candidatas prometedoras puedan avanzar rápidamente a través de este proceso. Estas plataformas incluyen el Plan de I + D de la Organización Mundial de la Salud (World Health Organization R&D Blueprint), la red de ensayos del Consorcio Internacional de Infecciones Respiratorias Agudas y Emergentes (International Severe Acute Respiratory and Emerging Infection Consortium) y la Colaboración Global de Investigación para la Preparación de Enfermedades Infecciosas (Global Research Collaboration for Infectious Disease Preparedness). El objetivo de este trabajo debe ser obtener resultados concluyentes de ensayos clínicos y aprobación regulatoria en tres meses o menos, sin comprometer la seguridad de los pacientes.

“Los presupuestos para estos esfuerzos deben ampliarse varias veces”.

Luego está la cuestión de la financiación. Los presupuestos para estos esfuerzos deben ampliarse varias veces. Se necesitan miles de millones de dólares más para completar los ensayos de Fase III y asegurar la aprobación regulatoria para las vacunas contra el coronavirus, y se necesitará aún más financiamiento para mejorar la vigilancia y la respuesta a la enfermedad.

¿Por qué esto requiere financiación del gobierno? ¿No puede el sector privado resolver esto por sí solo? Los productos pandémicos son inversiones extraordinariamente de alto riesgo, y las compañías farmacéuticas necesitarán fondos públicos para eliminar el riesgo de su trabajo y lograr que salten con los dos pies. Además, los gobiernos y otros donantes deberán financiar, como bien público global, instalaciones de fabricación que puedan generar un suministro de vacunas en cuestión de semanas. Estas instalaciones pueden fabricar vacunas para los programas de inmunización de rutina en tiempos normales y se pueden reacondicionar rápidamente para la producción durante una pandemia. Finalmente, los gobiernos deberán financiar la adquisición y distribución de vacunas a las poblaciones que las necesitan.

Obviamente, miles de millones de dólares para esfuerzos antipandémicos es mucho dinero. Pero esa es la escala de inversión requerida para resolver el problema. Y dado el dolor económico que puede imponer una epidemia -solo miren la forma en que el COVID-19 está interrumpiendo las cadenas de suministro y los mercados de valores, sin mencionar la vida de las personas- será una ganga.

Finalmente, los gobiernos y la industria deberán llegar a un acuerdo: durante una pandemia, las vacunas y los antivirales no se venderán simplemente al mejor postor. Estarán disponibles y asequibles para las personas que están en el centro del brote y con mayor necesidad. Esto no solo es lo correcto, sino que también es la estrategia correcta para cortocircuitar la transmisión y prevenir futuras pandemias.

Estas son las acciones que los líderes deberían tomar ahora. No hay tiempo que perder.

Esta publicación apareció originalmente en el sitio web del New England Journal of Medicine. Bill Gates escribió allí sobre la necesidad de un sistema global de respuesta a pandemias en 2015, y sobre la amenaza que representa un nuevo virus respiratorio en 2018.

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